Los datos para la elaboración de este breve estudio sobre la incursión de Lupe Vélez en el teatro musical de Broadway se base en información de diversas fuentes: Internet Broadway Database, Broadway World; artículos en los periódicos Pittsburgh Post-Gazette y The Pittsburgh Press; la obra Vaudeville, Old and New: An Encyclopedia of Variety Performers in America, 2 volumes de Frank Cullen; Florenz Ziegfeld 101, (una base de datos en línea compilada por John Kenrick), el artículo La historia secreta de Ermilo Abreu Gómez de Fernando Muñoz Castillo, The Hollywood Book of Breakups de James Robert Parish, Harold Arlen: Rhythm, Rainbows, and Blues de Edward Jablonski, Jimmy Durante: His Show Business Career, with an Annotated Filmography and Discography de David Bakish, el ensayo “You Don’t Say That in English”: The Scandal of Lupe Velez de Henry  Jenkins, The Stephen Sondheim Reference Guide y el blog de Jules Etienne, Una serenata para Lupe.

Luis Recillas
Especial para los ciberlectores de Azteca 21

Ciudad de México.- 5 de Noviembre de 2012.- La carrera artística de Lupe Vélez ha sido tema de varias obras, sin embargo se ha centrado en su películas dejando de lado o muy marginal su incursión en el teatro de revista de Broadway. Durante la década de 1930, Lupe Vélez actuó en papeles estelares en tres obras escenificadas en teatros de Broadway: Hot-Cha! (1932), Strike Me Pink (1933) y You Never Know (1938).

El primer musical en el que Lupe Vélez actuó fue Hot-Cha! que se presentó en el famoso Ziegfeld Theatre entre marzo 8 y junio 18 de 1932 y tuvo 119 representaciones. Esta comedia musical estaba conformada por dos actos y tenía lugar en Nueva York y México. Es la última obra que Florenz Ziegfeld puso en escena, pues murió en julio de ese año. Vélez interpreta a Conchita en este musical donde el primer acto sucede en un speakeasy (tabernas clandestinas en boga durante la prohibición en Estados Unidos), razón por la que Ziegfeld pidió financiamiento a los gangsters Dutch Schultz y Waxy Gordon (quienes obligaron a al empresario a subtitular la obra Sucedió en México). Aunque la obra tuvo algunos destellos y comentarios positivos por los decorados de Joseph Urban y la actuación de Bert Lahr –la otra estrella del musical--, pero fue un guión débil y la extravagancia de Ziegfeld los que aseguraron que el musical no pudiera recuperar sus costos.

Hot-Cha! fue producida por Florenz Ziegfeld, Jr. La música es de Ray Henderson y las letras de Lew Brown. Basada en la historia de H. S. Kraft. Director de orquesta: Robert Russell Bennett. Coreografía: Bobby Connolly. Vestuario: Charles LaMaire. Intérpretes: Bert Lahr, Lupe Vélez y Buddy Rogers.

En un artículo de The Pittsburgh Post-Gazette del 24 de febrero de 1928 se comenta sobre la reciente incorporación de Lupe Vélez al elenco de Hot-Cha! y que asistió con Ziegfeld a presenciar la obra en tercera fila y firmar su contrato, pues éste quería a la Vélez en el papel de Conchita. Continúa la nota que “al momento se encuentra en su suite del William Penn de Pittsburgh estudiando sus parlamentos.” La nota estaba adornada con una atractiva foto de Lupe Vélez con inmensa sonrisa. Recordemos que está a dos semanas de iniciar temporada con esta obra.

Sobre la influencia que tuvo aquí en México el musical Hot-Cha! resulta interesante la información que proporciona Fernando Muñoz Castillo en su artículo La historia secreta de Ermilo Abreu Gómez que se publicó en Por Esto!:

Upa y Apa [título de un experimento fallido de revista musical que dirigió Celestino Gorostiza en 1939] era elaborar un espectáculo de revista que presentarían no sólo en México si no en el extranjero, en parte debido al éxito en el Follies de Ziegfeld de Lupe Vélez en Hot- Cha! (1932) y cuyo argumento era el viaje de un grupo de chicos y chicas estadounidenses a México, pretexto para lucir con suntuosidad propia del director vestuarios españoles, mexicanos y argentinos; y al éxito que habían tenido - antes de que los trajera por primera vez a México en 1933 el productor Gonzalo R. de la Gala, primero al Teatro Peón Contreras y después al teatro Politeama -, Rita Montaner y Bola de Nieve en Broadway y París, donde se dice que Rita suplió a la gran Mistinguett cantando canciones de Lecuona, y sobre todo y más que nada al atronador éxito de Rayando el Sol en 1937, estrenada en el Teatro del Palacio Bellas Artes. El historiador Miguel Capistrán agrega que otro de los motivos para realizar esta revista musical, tal vez, el principal, era contrarrestar la ola de ataques del pueblo norteamericano al gobierno y al pueblo mexicano por la Expropiación Petrolera.

Bert Lahr describe que Lupe Vélez ensayaba casi desnuda porque le apretaba su vestuario, actitud que molestaba a su coestrella, pero encantaba al productor Flo Ziegfeld y a su principal socio financiero, el gangster Dutch Schultz.

En esta revista musical Lupe Vélez canta varias canciones: Conchita donde se hace acompañar por el coro y dos veces Say What I Wanna Hear You Say con Jack Whitney y coros. La obra se presentó en el legendario Ziegfeld Theatre.

El día del debut, marzo 8, otro evento opacó completamente el estreno, el rapto dos días antes del hijo de Charles Lindbergh. Además Lupe Vélez fue un desastre, frecuentemente borracha y siempre errática. Tampoco ayudó que Ziegfeld se obsesionara con su falta de virilidad. Comenzó a tomar pastillas y a recibir tratamientos de hormonas; su palaciega mansión se convirtió en escenario de varias orgías los fines de semana, con coristas llevadas a su propiedad en Hastings-on-Hudson en su Rolls-Royce.

La segunda incursión de Lupe Vélez en Broadway fue junto con Jimmy Durante en la revista musical de Lew Brown y Ray Henderson Strike Me Pink, la cual se presentó en el Majestic Theatre del 4 de marzo al 10 de junio de 1933. Jimmy Durante como la estrella de la obra, junto con Lupe Vélez y Hope Williams. La obra que tuvo 122 representaciones fue la segunda relación laboral de Vélez con Brown y Henderson, pues son los mismos compositores de Hot-Cha!

Esta sería la última obra de la mancuerna Brown-Henderson. Al final cada uno partió por caminos separados. La obra tuvo que cerrar después de 105 representaciones, según Edward Jablonski, porque el principal productor, Irving Wexler, quien había invertido 150,000 dólares, los vio esfumarse.

Durante ya había trabajado en Broadway con Hope Williams en un musical previo y posteriormente aparecería en películas con Lupe Vélez. La dupla Durante y Vélez era más taquillera que la obra misma. Sus malas pronunciaciones de la lengua inglesa y su compatible locura empalmaban bien, por lo que se filmaron Palooka (UA/Reliance, 1934), Hollywood Party (MGM,  1934), y Strictly Dynamite (RKO, 1934).

En Strike Me Pink, Durante hace su aparición en la obra caminando por el pasillo discutiendo con un acomodador que no lo deja subir al escenario. Luego junto con Lupe Vélez interpretan a unos naturistas vagando por el Central Park neoyorquino.

Strike Me Pink fue una producción de Ray Henderson, Lew Brown y el millonario Irving Wexler. Los decorados de Henry Dreyfuss y el vestuario de Kiviette y Charles Le Maire. La obra se base en el libro Dreamland de Clarence Budington Kitlands que se publicó en el Saturday Evening Post. Los intérpretes: Jimmy Durante, Hope Williams, Lupe Vélez.

The Pittsburgh Press publicó el 26 de febrero de 1933 la nota del inminente estrenó de Strike Me Pink que marcaba el retorno de Jimmy Durante a Broadway. Resalta la nota la inclusión de Lupe Vélez y Hope Williams. En ella Lupe Vélez canta cuatro canciones: An Old Hollywood Custom; Hollywood, Park Avenue and Broadway; Love and Rhythm y Ooh, I’m Thinking.

Según otro artículo de The Pittsburgh Press, pero este de abril 2, 1933, “a no ser por la presencia de Jimmy Durante en la comedia musical Strike Me Pink, ésta sería todavía más terrible.” Considera un error no haber incluido en esta obra a Jackson y Clayton, antiguos socios de Durante,  de los cuales recién se había separado. Abunda la nota en que los sketches son malos y poco divertidos y resulta difícil entender porque fueron incluidos. Brown y Henderson compusieron todas las canciones; hicieron un trabajo aceptable, pero no su mejor esfuerzo.

La última aparición de Lupe Vélez  en Broadway fue en 1938 en la revista musical You Never Know de Cole Porter, que fue un fracaso y poco quiso Porter hablar de esta obra. La escribió como una pieza intimista que sucede en un estudio o cuarto de dibujo, pero a raíz del accidente a caballo que sufrió y que lo dejo parcialmente inválido por el resto de su vida, le impidió mantener el control de la puesta en escena durante la gira previa al estreno neoyorquino. Porter trató de distanciarse del producto final que se estrenó en Broadway, pues tanto escritores como productores habían incluido canciones y números no contemplados por el autor original.

Durante la corta temporada Vélez mantuvo una declarada guerra con Libby Holman, a quién propino un golpe para dejarle un “ojo negro”. A eso seguía que se hincara para comenzar a rezar, pues su catolicismo lo vivía de forma seria. Llegó al grado de orinar frente a la puerta del camerino de Libby Holman para que al salir la coestrella y no notar el charco se resbalara.

El romance de Cole Porter con París continuó con esta deliciosa farsa. Amo y sirviente intercambian lugares y se enamoran de ama y sirvienta quienes también intercambiaron roles. La obra se presentó en el Winter Garden Theatre y según el Internet Broadway Database la fecha de estreno es septiembre 21 y la última función se lleva a cabo en noviembre 26 de 1938 para un total de 78 representaciones.

Aparte de las canciones que menciona Jules Etienne en su blog, según el IBDb, Lupe Vélez también cantó By Candlelight con Clifton Webb. Música y letra de You Never Know son de Cole Porter basadas en la obra de Siegfried Geyer, By Candlelight a su vez adaptada del la opereta vienesa Bei Kerzenleicht de Robert Katscher y Karl Farkas. Hay orquestaciones, letras y música adicionales de la mano de Don Walker, Maurice De Packh, Minati Salta, Rowland Leigh, Edwin Gilbert, Robert Katscher, Alexander Fogarty y Dana Suesse. No fue gratuito que Cole Porter se desmarcara del resultado final.

Sobre You Never Know reproduzco del blog Una serenata para Lupe de Jules Etienne:

Originalmente una obra de teatro con resabio europeo que fue llevada al cine en 1933 como By Candlelight, fue convertida en un musical en dos actos con canciones de Cole Porter bajo el título de You Never Know. Se estrenó en el Winter Garden de Nueva York el 21 de septiembre de 1938, luego de una extensa gira de varios meses por diferentes ciudades norteamericanas. El reparto estaba encabezado por Clifton Webb y Libby Holman, dos actores con una larga trayectoria teatral, aunque eso no impidió que Lupe Vélez, en su papel de María, gozara del segundo crédito. También participaban Toby Wing y Rex O'Malley.

La trama, como la mayoría de los musicales de la época, era un mero pretexto para los despliegues melódicos y los números bailables: una comedia de enredos entre aristócratas y su servidumbre que transcurre en París. El personaje de Lupe Vélez se llamaba María a quien madame Baltin le encomienda buscar al barón Ferdinand de Romer. Cuando ella llega a su lujoso departamento finge que es su patrona pero confunde al valet, Gastón (Clifton Webb) con el barón de Romer. Éste, al percatarse de que Gastón trata de seducir a María, no lo pone en evidencia, por el contrario, lo solapa haciéndose pasar por su sirviente para permitirle a aquél que logre su conquista. Sin embargo, madame Baltin no posee el mismo espíritu de complicidad y termina con la mascarada. Todo desemboca en un final feliz con los cuatro cenando a la luz de los candelabros.

Lupe cantó a dúo con Clifton Webb (quien interpretaba a Gastón), From Alpha to Omega y cerraba el primer acto como solista con What Shall I Do?. En el segundo acto volvían a cantar juntos Good Evening, Princesse. Fue considerado uno de los trabajos menos logrados de Porter -cuando la escribía tuvo un percance montando a caballo por el que tuvieron que operarlo de ambas piernas en diferentes épocas de su vida y desde entonces padeció dolores terribles. Uno de sus biógrafos asegura que la canción At Long Last Love, que forma parte esencial de la obra, se le ocurrió mientras esperaba ser rescatado del accidente-, y por lo mismo su permanencia en cartelera solo alcanzaría hasta finales de ese mismo año.

El 5 de febrero de 1938 The Pittsburgh Press da la noticia que You Never Know se presentará en el Nixon Theatre de la ciudad de Pittsburgh durante una semana a partir de abril 18. También informa que varias estrellas del cine y del teatro fueron recomendadas para el papel de María, pero Lupe Vélez fue la afortunada. Entre las consideradas estuvieron Marlene Dietrich, Tallulah Bankhead, Miriam Hopkins, Gloria Swanson, Mary Ellis, Peggy Conklin, Genevieve Tobin, Margo, Joan Crawford y June Knight (toda una pléyade de estrellas de la época). Termina la nota asegurando que You Never Know continuará en gira por New Haven, Boston, Washington, Philadelphia, Pittsburgh y Detroit.